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分享 網管 - 科學新知 | 2011-09-10 | 人氣:738

更新日期:2011/09/10 04:21 〔編譯張沛元/綜合報導〕

       美國國家航太總署(NASA)一具發射迄今已二十年的失靈人造衛星,將在九月底到十月間墜落地球,衛星碎片可能散落在六大洲任何地區,所幸衛星碎片砸到人的機率不高,估計只有三千兩百分之一,因為大部分太空殘骸在進入地球大氣層時就燒掉了。

         NASA表示,五.四公噸重的「高層大氣研究衛星」(Upper Atmosphere Research Satellite,UARS),用於測量空氣中的化學物質,早在二○○五年便已耗盡燃料,將失控脫離環地軌道墜落地球,最後大概只會剩下五百四十四.三二公斤的金屬。美國加州范登堡空軍基地美軍戰略指揮部的聯合太空任務中心,雖然在追蹤UARS,但NASA坦承不知道UARS的碎片會落在哪裡,只知道會散落在北緯五十七度到南緯五十七度之間的任何地點、長度超過八百零四公里的區域,可能是蘇格蘭或智利等地。

           相較於過去墜落地球的人造天體,UARS的重量顯然輕得多。二○○一年墜落南太平洋的俄羅斯「和平號」太空站(Mir)重達一百二十三公噸;一九七九年墜落印度洋及人煙稀少的澳洲西部地區的首座太空站「天空實驗室」(Skylab),也有九十一公噸重。地球表面有三分之二是海洋,太空殘骸通常會落入大海。

 今年第三個墜地的太空殘骸

        NASA軌道殘骸官員史坦斯伯里說,從一九五○年代人類進入太空時代開始,一直都有東西重返地球,迄今無人因此受傷。NASA對太空殘骸訂有規則,即人造衛星擊中人的機率必須低於一萬分之一,但UARS發射於上述規則施行前的一九九一年,並不適用。面對已失效死亡的人造衛星,NASA通常會使其進入「墳場軌道」(a graveyard orbit)運行,以免影響到其他正常運作的衛星,或引導其墜落大海。

        對地球近七十億人口來說,被UARS碎片擊中機率是三千兩百分之一,單人被擊中機率只有二十一兆分之一。重量四.五公噸以上太空殘骸,通常不會墜入地球,但哈佛大學天體物理學家麥克道威爾說,UARS是今年第三個墜落地球的太空殘骸。